Cuba

Mala alimentación, ‘chispa e’ tren’ y una rara epidemia de ceguera que sacudió a Cuba

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El médico estadounidense Alfredo Sadun resolvió el misterio, mientras Fidel Castro se negó en varias ocasiones a revelar su nacionalidad.

Estantes vacíos en un supermercado de La Habana en pleno Periodo Especial. AFP

Eloftalmólogo estadounidense Alfredo Sadun resolvió el misterio detrás de una epidemia de neuropatía óptica (ceguera) en Cuba en pleno Período Especial. El ron casero hecho en la Isla, popularmente conocido como «chispa e’ tren’, y la mala alimentación después de la desaparición del bloque soviético fueron las causas de que alrededor de 50.000 cubanos sufrieran algún tipo de pérdida de visióninformó la cadena pública británica BBC

Sadun viajó a Cuba en mayo de 1993, a petición de la Organización Mundial de la Salud (OMS), porque la enfermedad parecía propagarse a un ritmo alarmante. Tanto la OMS comolas autoridades sanitarias de la Isla creyeron inicialmente que se trataba de una infección viral .

«No puedo recordar las palabras exactas, pero parafrasearé lo que dijo: ‘La OMS ha identificado que esto es a) probablemente un problema viral y b) que probablemente afecte al nervio óptico’«, relató Sadun al programa «BBC Witness History«.

«Yo era una especie de especialista y referencia mundial en enfermedades del nervio óptico, por lo que la solicitud era que me fuera a Cuba lo antes posible«, dijo Sadun, quien ahora es miembro del Doheny Eye Institute, afiliado a la Universidad de California de Los Ángeles (UCLA), Estados Unidos.

El oftalmólogo viajó a La Habana con un equipo de 11 expertos en salud. Fidel Castro estuvo en el primer encuentro, el mismo día que llegaron a la Isla.

«Castro interrumpía regularmente. Algunas interrupciones parecían poco importantes. Alguien decía ‘80%’ y él interrumpía y decía: ‘No exageremos, fue un 78%’. Interpreté esto como una demostración para todos de que él tenía el control, que sabía lo que estaba pasando y que no era solo supervisión general«, opinó el doctor.

«Cuando llegué y me presentó a algunas personas, me presentó como Alfredo Sadun de la OMS. Al día siguiente, me presentó como un médico y científico italiano. Hizo todo lo posible para evitar llamarme estadounidense«, recordó.

El equipo de Sadun comenzó las investigaciones porque era escéptico sobre la posibilidad de que la epidemia fuera causada por un virus. Los científicos analizaron muestras de líquido cefalorraquídeo tomadas de pacientes que habían perdido la visión, y no encontraron rastros de glóbulos blancos o proteínas, lo que indicaría una infección viral. Determinaron además que no hubo brotes en orfanatos, asilos o cuarteles militares. Según Sadun, las infecciones virales tienden a propagarse rápidamente en estas instituciones debido a la falta de distancia entre los ocupantes, señaló BBC.

«Necesitábamos encontrar conexiones familiares, padre e hijo, madre e hija, marido y mujer, porque entonces se podía buscar qué tenían en común los afectados. Por ejemplo, de repente usan el mismo aceite de cocina. En nuestro grupo, la pérdida de peso osciló entre nueve y 13kg. Así que eso me dio una idea de la base nutricional del problema«, dijo tras analizar a unas 20 personas. 

Sin embargo, la mala alimentación por sí sola no explicaba los problemas de pérdida de visión entre los cubanos. Una paciente, cuyo hermano también había sufrido pérdida de visión pero no vivía ni compartía las comidas con ella, proporcionó la pieza que faltaba para armar el rompecabezas, apuntó BBC.

Según contó la cubana, no identificada, los dos se reunían para pasear por el bosque «y en esos paseos, se encontraban con alguien que les vendía ron casero«, conocido en Cuba como chispa e’ tren.

El ron artesanal contiene trazas de metanol, una toxina con la que un organismo sano es capaz de lidiar. Pero en alguien que tiene deficiencia de ácido fólico debido a una mala alimentación, el metanol de la bebida casera se metaboliza a ácido fórmico (formato), que, a su vez, puede causar un daño irreparable al nervio óptico, explicó BBC.

«En ese momento, todos quedamos suficientemente convencidos de que no solo no se trataba de un virus, sino queesta doble combinación de deficiencia nutricional, en particular ácido fólico, e intoxicación por ácido fórmico, un subproducto del metanol, que ocurre de manera crónica con bastante lentitud, era razón suficiente (para causar pérdida de visión)«, recordó el doctor Sadun.

Según el oftalmólogo, esa misma semana anunció sus hallazgos a los funcionarios de Salud de Cuba y, a pesar de la fría acogida de algunos, Fidel Castro escuchó con atención y preguntó qué se podía hacer. Sadun recomendó la distribución inmediata y masiva de suplementos de ácido fólico y vitamina B.

En un artículo científico publicado posteriormente en el American Journal of Ophthalmology, los científicos Robert M Feibel y Jennifer Arch describieron el episodio y dijeron que causó «pérdida de visión, neuralgias periféricas y otros síntomas neurológicos en más de 50.000 personas, o el 0,5% de la población total» de la Isla, señalando que se registraron entre 3.000 y 4.000 casos de neuropatía óptica por semana en Cuba durante la epidemia, reseñó BBC.

«En la Isla circularon informes no confirmados sobre el aumento en el número de enfermedades causadas por deficiencias vitamínicas y desnutrición (…) Diplomáticos extranjeros en La Habana dijeron que (el episodio) fue el primer indicio de que la salud de la población cubana estaba siendo afectada por la crisis económica, provocada por el colapso del antiguo comercio cubano y los lazos con Europa del Este y la ex Unión Soviética«, informó la agencia Reuters en 1993.

En septiembre de 1993, se había controlado la epidemia cubana de neuropatía óptica. Muchos pacientes mejoraron después de algunas semanas de tratamiento, pero algunos no se recuperaron. El trabajo de investigación de Sadun le valió en 2002 una Medalla de Honor de la Academia Nacional de Ciencias de Cuba, agregó BBC.

Eloftalmólogo estadounidense subrayó, no obstante, que hay que darle crédito a los cubanos, que supieron identificar que la parte lesionada del globo ocular era el nervio óptico, apuntó BBC.

TOMADO DE DIARIODECUBA

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